Sunday, June 20th, 2010

on scapegoating

There is something odd, I feel, about the outrage over BP’s role in the current monstrosity unfolding in the gulf, and it’s this: in a situation where enormous profits were to be made by retrieving a natural resource and selling it back to the public who rightfully ought to own it, and where there is no real oversight or control of the way this business is conducted and risks are handled, what in the world did we expect this company to do? It’s all good and well to get irate about these people, for being disgustingly disconnected rich fools, but to punish them because they cut corners and neglected enormous risks, is a bit like leaving a little kid alone in a candy store and then punishing him for taking candy and breaking the jar. Yes, it’s wrong, but how could they possibly not have done it? And who in his right mind leaves a kid alone in a candy store?

The basic capitalist assumption, that providing monetary incentives will make companies do what’s best for everybody, is probably fundamentally flawed, but it very clearly is in areas where companies can reap profits while deferring risks and costs to the general public, or where there is an intrinsic conflict of interest. Take the pharmaceutical industry, which is selling products meant to cure people, and who has a clear interest in both new treatable conditions being invented, and ambiguous ones being solidified (cholesterol, anyone? Or do you have too much ADHD to focus on it?) and existing ones not being eradicated or improved. They are reaping astronomical profits on this flawed process through a monopoly enforced by our own governments, claiming that they need such protection in order to be able to operate and innovate in the public good. This from one of the most profitable industries on the planet. It completely baffles me that this is allowed to continue basically unchallenged. But I digress.

This disaster is at it’s heart not a failure of BP, for all the ways BP has failed, as much as it is a failure of a system of letting third parties with particular interests be responsible for the general and public good. Add the inability of humans to properly assess and weigh risks and to handle large numbers, especially under personal incentives, and you get an explosive mix, where corporation executives are asked to do two opposing and very disparate things – maximizing profit and minimizing a detrimental impact that is very difficult to properly assess, with asymmetrical payouts. Like in the banking industry, being successful nets you vast personal gains, but failure gets spread over the whole of society and only affects you personally if it is so humongous as to be inconceivable. And even then, you might be fine, as we are seeing in the recent banking debacle’s profit and bonus fallout. Do we truly expect somebody given the chance of vast personal enrichment under a widely distributed risk to not take that chance? Are we, then, the very idiots we must think that person to be?

Yes, we can rail against factory farmers polluting entire watersheds with runoff urine, and BP destroying entire marine ecosystems, for their unconscionable behavior, and there definitely should be punishment fitting the crime. But more importantly, I feel, we should think about the changes necessary to prevent massively powerful and dangerous industries from shitting golden bricks all over the public good, and figure out how to not allow corporations to sell the welfare of others to their own profit.

Monday, March 22nd, 2010

you and two others do not like this

Grade haben mich ein Strauss persönlicher Enttäuschungen und die Entladungen eines Emotionsgewitters zum Entschluss gebracht, mich gegen den trügerischen Sirenengesang des Onlinesozialgeräusches am Mast der Echtwelt festzubinden; den Plappernetzen, durch deren Maschen widerstandslos fällt, wer ihnen sein Gewicht anvertraut, den Rücken zu kehren; da regnets auch schon Bestätigung: “It’s a feeling of empty loneliness familiar to many of us who are enmeshed in social networks and broadband grids, blogs and microblogs, emails and IMs, sending so many messages and making so few connections”, schreibt Ryan Tate in Valleywag, über die Einsamkeit des Google-CEOs Eric Schmidt, und der ein wenig windige, aber dafür schneidig unrasierte NeuroLeader Dr. Rock krümelt vom selben Hörnchen: das Crack der schnellen, bedeutungslosen Zuwendung sozialer Netzwerke höhlt aus, stumpft ab und schafft emotionale Erwartungen, hinter denen die Wirklichkeit dann nur zurückbleiben kann. Das ist im Normalfall nur eine unerwünschte Ablenkung und Produktivitätsstörung, aber wehe dem, der das Wort Freund ernst nähme, das da überall steht. Bewiesen also meine aus Selbstschutz geborene Einsicht, zwei zufällige Postings sagen ja dasselbe. Oder vielmehr: gar nichts ist bewiesen, die Texte mussten ja auffallen. Confirmation bias nennt die Psychologie die Neigung, bevorzugt das wahrzunehmen, was die eigenen Vorurteile bestätigt, und sie damit zu zementieren, egal was tatsächlich passiert. Obwohl es wiederum andersrum confirmation bias bias heissen müsste, wenn man gleich confirmation bias wittert und alles wegrelativiert, nur weils anderen erging wie einem selber. Yin und Yang, die zwei Seiten eines karierten Känguruhs voller guter Argumente. Mit Gimmick!

Tuesday, March 31st, 2009

Alphabet Tweets

A new project: alphabet tweets.
Because, why not?
Clearly, the most important thing is to know what to say.
Do I tire already, after only three letters?
Evidently not.
Fascinating, this is the perfect medium for empty chatter, yet I feel strange doing it just for a single letter’s sake.
Good lord, is it G already? I really must be going.
How did I get myself into this, you ask? Why, it’s procrastination to avoid thinking, of course.
I said thinking, didn’t I? I meant feeling, really.
Just when you think you feel something, you feel that you thought wrong.
Kinda silly, to just post associative paradoxlets like that, but hey. This is twitter.
Let’s see, which letter is next? I have the list somewhere around here.
Might have misplaced it. Fiddlesticks.
No, here it is. I was at L. Hm, that’s gone now, what to do?
Oh, I know. Just pretend it never happened.
Pause, Intermission, go get some refreshments. I must have done, what, dozens of letters already. Exhausting.
Quality tweets take time. This didn’t.
Random tweet. Surprisingly, it starts and ends with the right letter.
Surprisingly starts with the right letter, too. And ends ends.
This is much sillier than anticipated. Silliness from order. There is a lesson to be learned here. A silly one.
Up until now things were hunky dory. But I’m a bit afraid of the tail end of the old ‘bet.
Very close. Only one letter separates me and the dreaded X. And that letter is.
Well. You know. The one what follows v. Double-vi. Emacs, in other words.
Xanthophyceae are yellow green algae. That is so very interesting.
Yellow-green algae! That reminds me. Blue-green algae are not actually algae, they’re bacteria. Did you know that?
Zounds. I made it. Now what whacky thing will I try tomorrow?

Thursday, February 19th, 2009

how not to estimate time

typedef double (*TDLLEstimateTime)(int,int,int,int,int);

TDLLEstimateTime DLLEstimateTime;

DLLEstimateTime = (TDLLEstimateTime)GetProcAddress(PsiDLLHI, “EstimateTime”);

double EstimateTime(int rep, int n1, int n2, int n3, int n4) {
if (SetupDLL()==1) return DLLEstimateTime(rep,n1,n2,n3,n4);
return 0;

Thursday, May 25th, 2006

This Digital Age

Thomas Starr King I used the infamous and controversial Google Books for the first time yesterday, finding several obscure references to Stereophotography. Most of them were rather mundane mentions, but one talked about a stereophotography guide from 1859, when the new art wasn’t quite dry behind the ears yet, written by a famous (I found) Californian unitarian Minister named Thomas Starr King. Fascinating as it was, locating the guide itself proved impossible, so I went back to the original quote on Google Books. It didn’t mention anything else, but the quote from the guide had a footnote associated, presumably providing some reference. Or rather, it was an endnote on an entirely different page. Getting a specific page from Google Books is a bit of an ordeal, since the copyright zealots only allow the 2 pages surrounding the search results to be accessible, so I had to work my way up two pages at a time, until I found – that Google had made an error in scanning the pages containing the endnotes. The one I needed was missing.

I then located the source book on the UCB campus here, walked up to the shelf, found it missing, squeezed the information out of the catalogue that the book was on reserve in a different library, and found, after physically going there, that the staff there couldn’t locate it, either. Something to do with the semester having just ended. Seems that while the golden age of digital search has arrived, we can just hope the age of digital finding will follow on its heels soon.

Monday, January 23rd, 2006

Neal Stephenson – Cryptonomicon (2)

This book has it all, geeky and cool facts about cryptology, military, social and technological history, a fairly believable conspiracy plot, insights into high-tech investment politics and an epic breadth and richness of materials that stunds. So why did reading it feel so tedious, and why was I glad when it finally was over? Maybe it’s because of the odd feeling of detached interest that perfuses the work. Stephenson describes the human dimension of his adventure with the emotions of a boy watching ants through a magnifying glass on a sunny day, just before he decides to see what happens when he burns them. It’s a terrific story, but it felt like someone else was reading it.

Friday, November 4th, 2005

Jigsaw Pieces


Netflix, the company that revolutionized DVD renting, just settled a class action lawsuit brought by one of their customers. The lawyers the cutomer hired argued that Netflix’ advertising was misleading. Netflix denied, but agreed to pay $2000 to the claimant, give every member of the class, i.e. every customer, a free month of upgraded service. Not noteworthy? Wait for the punchline. The lawyers get $2.5 MILLION for their efforts. And, to add insult to injury, the “free” upgrade will continue as paid service unless cancelled. The only way to get out of this abomination of a lawsuit is by sending a mailed letter to a San Francisco court. More here.

A young woman in Tucson, Arizona, tried to find emergency contraception. It took three days to find a store that carried it at all, and they then wouldn’t give it to her, citing religious and moral objections.

don't look, but i'm right behind you

1) Öffentliche Telefongespräche werden von den Widerwärtigen meist zu laut geführt, aus eingebildet technischen Gründen, und sind schon allein deshalb aufdringlich und lästig.

2) Zusätzlich wirken die Widerwärtigen, besonders wenn man das Telefon nicht sieht, aber auch sonst, wie taumelnd Schizophrene, die Stimmen hören, und ohne äusseren Anlass emotionale Stürme durchleben. Nicht schön, und instinktiv beunruhigend.

3) Der Inhalt der Gespräche der Widerwärtigen ist, soweit er mitgehört werden kann, eklatant banal und dreht sich meist ums Treffen, Getroffenwerden oder Befindlichkeiten. Dergleichen ist nicht öffentlich und laut abzuwickeln, wenn denn schon überhaupt.

4) Die Körperhaltung der gehenden, radfahrenden, autofahrenden Widerwärtigen spricht von ihrer Abwendung von der Umgebung. Das ist im besten Fall milde unhöflich mir gegenüber, der ich ja in ihrer physischen Umwelt mich aufhalte, in der Regel aber ein verkappter Angriff. Zweimal wurde ich beinahe von einem Widerwärtigen überfahren, auf den Gehsteigen hat man ihnen auszuweichen. Man möchte sich unmütig erregen, manchmal.

5) Man muss nicht erreichbar sein. Man muss nicht über jeden Scheiss reden. Man muss nicht dauernd reden. Man soll auch mal allein sein. Jedes ans Ohr gepresste Piepsding erinnert mich daran, dass ich diesen Grundprinzipien der Würde des Individuums als Quasiquastenflosser anhänge. Das machen die Widerwärtigen doch extra.

6) Verschlimmert wird all das Genannte dadurch, dass nichts davon ja in einem einsehbaren Sinn nötig wäre. Sie verlören keine Zeit, wenn sie erst zu ihrem Ziel gingen und dann rasch telefonierten, weil sie ja telefonierend ohnehin viel langsamer latschen und sich vermutlich dreimal verfransen unterwegs. Sie verlören keinen Tick Respekt im Freundeskreis, wenn sie nicht aus der Schlange in der Cafeteria meldeten, jetzt grade kurz vor dem Erwerb eines Kaffees zu stehen. Sie tuns trotzdem, und weil das Tun all die geschilderten Nachteile für die Umwelt mit sich bringt, und ein Mensch von Gefühl und Verstand das Vorhersehen kann, tun sie es also aus reiner, schwarzer Bosheit. Die Focker.

7) Die Klingeltöne. Muss ich mir wirklich den Nussknacker auf der Eichhörnchenorgel anhören, jedesmal wenn einem jungen Menschen die kalte Kralle der Einsamkeit das Herz zu Mus ballt, und er also Ansprache sucht? Offenbar – jedoch.

8) Das Klingeln in Veranstaltungen. Ein Lehrer in Florida hatte kürzlich die pfiffige Idee, allen klingelnden Telefonen in seinen Stunden selbst auf den Grund zu gehen. Natürlich kommt er jetzt kaum noch zum Unterrichten und sagt dauernd pfiffig “Ja hallo, wer ist denn da” in ein kleines Gerät. Die Schüler sind zwar widerwärtig, aber ja nicht blöd. Eine leider verbreitete Verwechslung unter Studenten des menschlichen Charakters.

9) Das Klingeln überhaupt. SCHALTET DEN VERFOCKTEN VIBRATIONSALARM EIN, IHR KRANKEN! Wozu hat der Herrgott ihn denn gemacht? Hä?

Soweit ersma.

Thursday, June 9th, 2005

Eine kleine Nachtmusik

construction is at the center of all things

Die Pumpe des Heliumkühlsystems scharrt regelmaessig, vor einer Weile habe ich das mit dem Atmen eines grossen, respekteinflössenden Tiers verglichen, aber jetzt klingt es wie ein Schlagzeug. Die Lüftung, die Pumpe und das monotone Rattern des Scanners vermischen sich zu einem breiten Rauschcocktail unbekannter Farbe, das klingt wie ein Konzert am Ende einer sehr grossen, sehr leeren Halle, eine winzige Bühne steht da, man kann die Musiker kaum sehen, und hört auch nicht, was sie spielen, weil das entfernte Geräusch von allen Wänden wiederhallt. Ich glaube, Blasinstrumente zu hoeren, aber das ist natürlich Quatsch. Es ist ja keine Musik.

Mein Koerper ist betäubt, ein dummes Klischee, aber es fühlt sich wirklich an, als wäre ich in Watte gepackt. Wenn ich den Kopf drehe, hinkt er etwas hinterher, ein billiger Rückkopplungseffekt im Video. Hinter mir auf dem Bildschirm werden Herzschlag und Atmung eines anderen Menschen abstrahiert, die Atmung kann man kaum erkennen, das Signal ist zu verrauscht, ein dickes grünes Band aus sich überlagernden Zickzacklinien.

Manchmal meine ich für Sekunden, einen Sänger ausmachen zu können in der Geräuschkulisse, aber das ist natürlich Quatsch. Es ist ja gar keine Musik.

Sunday, May 1st, 2005


a building's bad breath II

Vor ein paar Tagen endlich den Vorzeichenfehler gefunden, der mir den Horopter verbog. Mit einem Plastikball hantierten wir, drehten ihn ratlos in Händen, denn die Linien seines billigen Designs widersprachen der Ausgabe einer aufwendigen Simulation, und gegen eine Plastikball haben Matlab und Megahertz keine Chance. Aber kaum ist das Vorzeichen korrigiert, sind Ball und Gerät sich einig. Hurra.

Vorgestern dann finde ich einen Sinus statt eines Kosinus und drehe dem Kopf in der Maschine die Augen ins Geviert. Und so zurechtgerückt lösen sich die Ergebnisse unserer Studie, vor einem Jahr auf einer Konferenz vorgestellt, in wildgezackten Flächen auf. Ein schönes Ergebnis welkt vor meinen Augen und wird Staub.

Ich suche den dritten Fehler, der die Balance wiederherstellt.